Red Special: historia y características de la guitarra de Brian May

Red Special: historia y características de la guitarra de Brian May
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Red Special, es el nombre de la mítica guitarra de Brian May, guitarrista de Queen, que fue construido por él junto con su padre, te contamos su historia y secretos.


Historia de la Red Special


¿Por qué Brian May construyó la Red Special?

Era 1963, y Brian May, entonces de 16 años, tenía una guitarra acústica que le habían regalado sus padres, que aún hoy conserva. Pero para tocar la música que él quería necesitaba una guitarra eléctrica. Lamentablemente, su familia no contaba con el dinero para poder comprar una Fender Stratocaster o una Gibson.

Harold May, el padre de Brian, era ingeniero electrónico y un gran constructor, un verdadero artesano. Por lo que padre e hijo conversaron sobre construir una guitarra eléctrica ellos mismos. El músico cuenta incluso que dijeron: “Tal vez podemos hacer algo mejor de lo que alguien haya hecho jamás”. De esta manera, ambos comenzaron un proyecto ambicioso, que cumpla con los propios requerimientos de Brian y que fuese de máxima calidad y con conceptos vanguardistas. Así, fue que la Red Special se construyó única en su especie, y su historia es fascinante.

El proceso de construcción tomó alrededor de un año y medio, comenzando en agosto de 1963, terminando en 1964. 

Un joven Brian May posando con la Red Special equipada con los pickups fabricados por él y en el clavijero las inicales: BHM de Brian Harold May
Un joven Brian May posando con la Red Special equipada con los pickups
fabricados por él y en el clavijero las iniciales: BHM de Brian Harold May

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Características de la Red Special


Una verdadera guitarra Diyer

Una de las cosas más sorprendentes de esta guitarra es que fue hecha con, en su mayoría, materiales reciclados que los May tenían a mano, utilizando herramientas rudimentarias y sencillas con las que contaban.

A excepción de los trastes y las clavijas que compraron en un comercio cercano a la casa, todo fue diseñado y fabricado por ellos. El puente, trémolo, y demás piezas las hicieron ellos. Las pastillas inicialmente fueron hechas por May, pero más tarde compraron los definitivos micrófonos Burns, a los cuales Brian rebobinó y modificó.


Un producto de reciclaje

Los principales materiales con los cuales fue construida la guitarra eran cosas que ellos tenían a mano. El mango de la guitarra está construido con la madera de la repisa de una vieja chimenea que tenía más de 100 años entonces. Los inlays y el capuchón de la palanca del trémolo están hechos con botones y una aguja de tejer de la madre del músico. Para el cuerpo se utilizó partes de una vieja mesa. Para el binding o cenefa del cuerpo, utilizaron plástico blanco de unos estantes.


Un instrumento vanguardista

Si bien, es realmente destacable el hecho de que en su mayoría la guitarra fue hecha a mano y con materiales reciclados, probablemente lo más sorprendente y admirable sea la calidad y los diseños y conceptos de vanguardia con los que fue construida la Dama Roja.

El primer ejemplo sin dudas, del gran nivel de innovación e ingeniería con los que cuenta esta emblemática guitarra es el puente con rodillos y el traste cero para reducir al mínimo la fricción al utilizar el trémolo. De esta forma la afinación no se ve afectada a los cambios de tensión bruscas por los “palancazos”.

Otro excelente ejemplo son los 24 trastes con los que cuenta. Algo rarísimo por ese entonces, e incluso hoy considerando que tiene una escala de solo 24 pulgadas.

La variedad de audios de la Red Special sigue siendo destacable aun hoy. Contando con tres switches ON / OFF -encendido y apagado- y tres de Fase / Fuera de Fase independientes para cada una de las tres pastillas, dan una variedad de tonos excepcionales. De esta forma se pueden lograr audios similares a una Stratocaster conectando una sola pastilla o la combinación de mango y medio, mientras que cuando se conectan las tres se puede lograr el gain de una Les Paul.


Red Special, una guitarra única para un guitarrista extraordinario

El audio tan característico de Brian May surge de esta singular guitarra conectada al canal Normal de un Vox AC30, la moneda de Sixpense en lugar de púa, y por supuesto, los dedos de Brian.

May hizo toda esta guitarra con especificaciones a su propio gusto y deseo, por ejemplo, una de las cosas que buscó fue lograr acoples o retroalimentaciones. Brian confiesa que jugar con eso le fascina. Para ello se inspiró luego de ver a Jeff Beck tocando en vivo y haciendo diferentes sonidos simplemente moviendo la guitarra frente al amplificador. Quería un instrumento que estuviera vivo e interactuara con él y el aire a su alrededor. 

Brian May en acción con la "Old Lady".

Brian ha usado la Red Special casi de forma exclusiva y única en álbumes de Queen y en presentaciones en vivo desde el comienzo de la banda a principios de la década de 1970. Prácticamente todas las canciones de Queen están grabadas con este instrumento, a excepción de Crazy Little thing called love, en la cual se usó la vieja y efectiva Telecaster y algunas pistas grabadas con guitarras acústicas.

Brian ha contado varias veces, que cuando empezó a hacer giras, un amigo de él que era periodista, le dijo que no llevase a la Red Special. El guitarrista le dijo que no podía, que si no la llevaba le faltaba una parte de él. Afortunadamente, la “Vieja Dama” ha sobrevivido durante todos esos viajes, manteniéndose en excelente estado funcional.


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Construcción de la Red Special

La construcción de la guitarra fue un trabajo arduo y difícil. El mismo Brian May ha contado que no disponían de herramientas sofisticadas. Las pocas que tenían eran herramientas simples hogareñas, como formones, cortaplumas, lijas, etc., y que en algunos casos tuvieron que construir ellos mismos sus propias herramientas específicas para poder avanzar con la construcción.

Una anécdota que contó el músico que ilustra lo difícil del proceso fue la vez que trabajando en el roble del cuerpo de la guitarra, Brian utilizando el formón estropeó parte de la madera. El guitarrista adolescente se frustró y enojó tanto que tiró todo por la ventana, luego más tranquilo, retomó el trabajo.

Otro ejemplo que May ha comentado, es que para el neckpocket, la parte del cuerpo donde se encastra el mango, y el talón del mango, parte que se inserta en el cuerpo, todas las herramientas que utilizó fueron una cortapluma y una lija.


Especificaciones generales de la Dama Roja

La Red Special también conocida como The Fireplace La chimenea– o The Old Lady La vieja dama-, es una guitarra de mango de caoba con diapasón de roble atornillado a un cuerpo ahuecado compuesto de roble, madera prensada y una lámina estética de caoba y doble cenefa.

Tiene una escala corta de 24″ y 24 trastes sin considerar el traste cero -Zero Fret-. Cuenta con un sistema de trémolo y un puente con rodillos diseñados por Brian y su padre, que funciona a la perfección.

Los pickups son tres Burns Tri-Sonic con activación independiente y switches que permite conectarlos en fase o fuera de fase dando una gran cantidad de audios disponibles.

Radiografía de la Red Special: permite apreciar el ahucado cuerpo
Radiografía de la Red Special: permite apreciar el ahuecado cuerpo


El mástil de la Red Special

El mango se construyó con la madera de una repisa de una chimenea. El tablón tenía aproximadamente 100 años, un tiempo más que suficiente para un buen estacionamiento y secado de la madera sin dudas. La madera era una caoba que estaba apolillada, sin embargo Brian y Harold May vieron el potencial que tenía esa antigua madera.

El perfil del mástil fue trabajo a mano hasta obtener la forma deseada por Brian, un trabajo que se hizo difícil por la edad y la calidad de la madera. El guitarrista ha explicado que los agujeros hechos por bichos fueron tapados con fósforos y una capa de Rustin’s Plastic Coating -revestimiento plástico-.

Extremo del Tensor del mástil de la "Vieja Dama".
Extremo del Tensor del mástil de la “Vieja Dama”.

Respecto del tensor o alma, Brian y Harold calentaron un extremo de una varilla de acero, luego lo doblaron formando un gancho. Dicho gancho está atornillado en el lado del cuerpo de la guitarra, mientras que el resto de la barra atraviesa el cuello hasta el extremo del clavijero.


Diapasón de la “Fireplace”

El mástil tiene diapasón o trastera de roble -oak- pintada de negro, simulando ébano que es una madera preciosa y muy cara. Cuenta de 24 trastes, algo muy innovador e incluso hoy todavía es extraño, más si se considera que la guitarra está construida con una escala corta de solo 24 pulgadas. El instrumento aun conserva los trastes originales, al menos así era hasta el 2014, año en que el guitarrista de Queen lo contó en una entrevista a Absolute Radio.

El radio es de 7,25″, como las Fender de la época. Cada una de las incrustaciones o inlays son botones de nácar o madreperla que le dio su madre. May, dándole un toque personal, decidió posicionarlos de una forma original: dos dots o puntos en el traste 7 y 19 y tres en el 12 y 24.

Talón del mástil de la Red Special
Talón del mástil de la Red Special


Cejuela: Zero Fret o Traste cero de la Red Special

Otro increíble detalle de ingenio e innovación de Brian May, es que en lugar de una cejuela estándar, incorporó un traste cero junto con una guía de cuerda de baquelita, similar a una cejuela para que las cuerdas se deslicen bien al utilizar el trémolo. En 2005, la “Vieja Dama” ha recibido un nuevo traste cero.


Clavijero de la “Antigua Dama”

El clavijero de la guitarra está pensado para mantener la menor fricción posible de las cuerdas, logrando casi una línea recta. De esta forma Brian hizo que todo el sistema de trémolo y tensiones del instrumento funcionaran a la perfección, con la mínima fricción, sin afectar la afinación.

Clavijero de la "Antigua Dama"


Cuerpo de la “Old Lady”

El centro del cuerpo está hecho de roble -oak- sacado de una vieja mesa. Brian cuenta que fue muy difícil de trabajarlo porque era “duro como el acero”. El contorno del cuerpo está hecho de madera prensada, es decir tiras de madera blanda intercaladas entre dos láminas de madera contrachapada. Finalmente, para darle una mejor apariencia, el mueble está cubierto con lámina -veneer- o enchapado de marquetería de caoba -mahogany- en la parte superior, inferior y laterales que le dan esa imagen de guitarra de cuerpo sólido de caoba


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Cuerpo Semi-Hollow

Brian, además de una gran cavidad para los controles, dejó una cámara acústica en la parte superior del cuerpo. El resultado final fue técnicamente una guitarra semi-acústica. Esto lo hizo para lograr una interacción más “viva” con el amplificador, y tener la posibilidad de jugar con la retroalimentación -feedback- y lograr fácilmente acoplar con el amplificador, inspirándose en Jeff Beck.

May ha contado que originalmente la idea era que la guitarra tuviera agujeros tipo “f”, pero nunca llegó a hacerlo.

Luego se aplicó un borde de estante de plástico blanco en los bordes superior e inferior para hacer las cenefas -bindings-, dándole una imagen elegante de guitarra de alta gama. 


Las pastillas de la Red Special

La guitarra tiene instaladas tres pastillas singlecoil. Originalmente, contaba con unos pickups fabricados y bobinados por Brian, que según él, sonaban bien. El problema fue que cuando hacía estiradas -bendings- tenían un comportamiento y un sonido raro. Por lo cual, más tarde, terminó comprando unas pastillas Burns Tri-Sonic. A dos de estas las rebobinó y cubrió las bobinas con Araldite Epoxi para reducir la microfonía. La pastilla del medio permaneció sin rebobinado ni recubrimiento.

Tapa de la Red Special

En los 80’s DiMarzio examinó los pickups para diseñar pastillas para la primera réplica de Guild. En ese momento, se giró el imán para cambiar su polaridad y se intercambiaron los cables soldados a los postes para imitar una bobina cableada al revés -“reverse wound coil”-. Esto hizo que la combinación preferida de Brian May fuese las pastillas del puente y medio en fase humbucking.


Switches de pastillas

El sistema de cambio de pastillas es una de las diferencias más notables entre la Red Special y cualquier otra guitarra. La mayoría de las guitarras tienen una selectora de tres o cinco posiciones para seleccionar entre una de dos o tres pastillas. La “Old Lady” tiene seis switches.

Switches de la Red Special
Switches de la Red Special

Cuando se creó inicialmente, Brian probó diferentes configuraciones para el cableado de los pickups. Las pastillas pueden conectarse en paralelo o en serie, y conectarse en fase o fuera de fase. May no podía decidir solo una o dos configuraciones. Así fue como él y Harold crearon una matriz de interruptores que le dio más flexibilidad. Las pastillas están cableadas en serie. La fila superior de switches o interruptores enciende o apaga cada una de las tres pastillas. La fila inferior de interruptores invierte la polaridad de cada pastilla, cambiando la fase. De esta forma la guitarra logra una versatilidad de audios. No es raro que Brian cambie la configuración durante una canción, mientras grabó Bohemian Rhapsody usó casi todas las combinaciones.


Puente de la guitarra

El puente está hecho en aluminio a medida por el propio May. Para reducir la fricción, el puente se completó con rodillos para permitir que las cuerdas regresen perfectamente en afinación después de usar el trémolo. De esa forma eliminó el problema que suelen tener los sistemas de trémolos que no vuelven a su posición inicial afectando la afinación del instrumento musical.

Brian hizo cada uno de los rodillos usando un taladro manual como una especie de torno manual. Los rodillos no están fijados al puente, por lo que una cuerda cotada durante un recital significa que un rodillo se cae y se pierde. Por lo que necesita tener a mano unos de rodillos de repuesto siempre.


Trémolo de la “Roja Especial”

El sistema de trémolo está hecho de un viejo acero endurecido con forma y filo de cuchilla en V y dos resortes de válvulas de motor de motocicleta -algunos dicen que son de una Norton mientras que otros afirmas que son de una Panther de 1928- para contrarrestar la tensión de las cuerdas que es de 36 kilogramos o 79 libras. 

La tensión de los resortes se puede ajustar a través de unos tornillos, que pasan por el medio de los resortes, hacia adentro o hacia afuera a través de dos pequeños orificios de acceso al lado del botón de la correa trasera. 

Padre e hijo hicieron tres pruebas antes de decidirse por el diseño final. La fricción está reducida al mínimo, como comentamos, con el Zero Fret, la alineación de las cuerdas con el clavijero y los rodillos del puente.

La palanca del trémolo está hecho con un soporte de un portaequipaje o porta paquete de bicicleta con una punta de aguja de tejer que era de la madre de Brian

Este sistema fue un diseño innovador y efectivo, por lo que a Brian le han sugerido muchas veces patentarlo, pero según el músico: “las patentes son un dolor de cabeza, y ¿por qué no compartir todo con el mundo?”


Circuito de distorsión incorporado

Originalmente, la guitarra tenía un circuito de distorsión incorporado. Brian tomó un fuzz de Vox y lo adaptó e instaló dentro del cuerpo. El switch estaba al lado de los switches de las pastillas. Más tarde, May comprobó que prefería el sonido de un Vox AC30 a plena potencia distorsionando. Por lo que terminó retirando el circuito. El orificio del interruptor ahora está cubierto por una incrustación de estrella de nácar, aunque por un tiempo estuvo cubierto con cinta aislante.


Libro de la “Red Special de Brian May” y su historia

En el año 2014, con la celebración del 50 aniversario del instrumento, Brian May, junto con Simon Bradley, escribió un libro sobre la construcción e historia de la guitarra: Red Special de Brian May: La historia de la guitarra casera que sacudió a Queen y al mundo.


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Video de la presentación del libro de la “Red Special de Brian May” y su historia

Al inicio del video se puede ver la guitarra acústica con que empezó a tocar.


La restauración de la Red Special

En el año 1998, Brian llevó la guitarra al luthier australiano, Greg Fryer, para ponerla a punto. Discutieron sobre si debían restaurarla o no. El músico no lo dudo, y le encargó a Greg su restauración.

Greg contó que el mango estaba derecho, a pesar de que nunca se tuvo que ajustar el tensor en toda la historia de la Red Special, es decir, más de 30 años.

Puedes ver fotos de las tripas de la “Especial Roja” en el sitio de Greg Fryer.

Pero la restauración y puesta a punto no fue el único trabajo que le encargó May a Fryer. También le pidió la construcción de dos réplicas de la Red Special que Brian usaría como repuesto para su exigida y querida “Dama Roja”.


Brian y la Red Special, una pareja inseparable

Brian May, a pesar de todas las advertencias, lleva la guitarra a todo lugar que vaya a tocar, sea donde sea. Su set es completado con varias réplicas que también usa alternativamente en sus actuaciones, algunas guitarras acústicas y telecaster

Pero como todo, existen unas pocas excepciones en las que May no aparece con su querida Red Special en la historia de la mítica banda británica Queen.


Oportunidades en que no utilizó la Special

Hay una ocasión en las que no se usó la Old Lady, y es en los videos de “We Will Rock You” y “Spread Your Wings” que fueron filmados juntos. Los videos se filmaron en la nieve y el guitarrista no quiso exponer la Red Special a dichas condiciones. En su reemplazo utilizó una copia construida por el luthier John-Birch. Dicha guitarra estaba construida toda en arce -maple- con un acabado que lucía la madera al natural. También fue utilizada como backup en recitales hasta que May la destruyó durante una actuación.

Video de We will Rock you


Otra oportunidad en la cual no fue utilizada “la roja”, fue en video de “Play the Game”. En su lugar usó una réplica barata de una Fender Stratocaster, ya que en un momento del video, el cantante de Queen, Freddie Mercury le arrebata la guitarra a Brian May y luego se la arroja de vuelta a él. Otro video que no presentó el especial rojo fue “Princes of the Universe”, donde el músico utilizó una Washburn RR11V blanca. Se desconocen los motivos. A menudo se confunde el instrumento con una Jackson Randy Rhoads. También grabó el original de “Crazy Little Thing Called Love” con una Fender Esquire del baterista de Queen, Roger Taylor, pero realizó el video y las actuaciones en vivo de la canción hasta 1992 con un Fender Telecaster.

Momento en el que Freddie arranca la guitarra de las manos de May y se la arroja


Sin dudas, la historia de la Red Special es fascinante y atrapante.


La Red Special y sus réplicas

En un “Rig Rundown” de Brian May que hizo Premier Guitar en la gira del 2014 de Queen, se pudo ver las guitarras que usa el músico.

El músico cuenta, por supuesto, con la Red Special, con la que toca la mayoría de los temas, a excepción de unos pocos. La segunda guitarra, que es la de repuesto en caso de que corte cuerda con la Red Special. Es una de las réplicas hechas por Greg Fryer, una réplica bastante fiel a la Dama Roja. Esta es usada únicamente, cuando a la Antigua Dama se le rompe una cuerda y hasta que su técnico vuelve a colocarle una nueva cuerda.

Fryer Red Special Réplica.
Réplica Fryer de la Red Speical

El técnico Pete Malandrone, cuenta que Brian usa calibre 0,09 de cuerda. Bastante liviana, pero que antes usaba 0,08 pero cortaba muy seguido cuerda, especialmente porque toca con una moneda en lugar de púa. Aclara que sostiene la moneda muy suavemente, por eso se le caen muchas monedas, probablemente unas 10 por noches afirma.

La tercer guitarra es otra copia de la “Old Lady” hecha por el luthier inglés Andrew Guyton. Es una “Green Special” ya que tiene un acabo verde. Está afinada en Drop-D y es usada solo para la canción “Fat Bottomed Girls”. La cuarta guitarra es otra Greg Fryer que está afinada en Drop D y es el reemplazo de la verde. La particularidad de esta guitarra es que tiene los micrófonos un poco más hot que el resto.

Guyton “Green Special”

La quinta y última guitarra, es otra Guyton, es una “Red Special” pero “Boutique”. Este instrumento es una verdadera belleza con particularidades que la hacen única. Cuenta con una tapa arqueada -arch top-, en lugar de plana clásica. La tapa es de arce muy vistosa de “quilted maple”. Cuenta con un f-hole, tal cual era el diseño original de la Dama Roja. Muy llamativo que el pickguard o golpeador también está arqueado. Por último, cuenta con puente fijo y pastilla piezo interna. Esta guitarra es utilizada para solo para “Crazy Little Thing Called Love“.

Guyton Red Special con F-holes, tapa de maple, tapa arqueada, puente fijo y piezo.
Guyton con F-Hole y tapa arqueada de maple


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